Ilustración de Ivan Bilibin de Kochei el inmortál cabalgando con la espada levantada
Koschei el Inmortal por Ivan Bilibin (1876 - 1942)

La muerte de Koshchéi el inmortal

Muy pocos queridos lectores de Espacio Narrativo, desde las lejanas estepas de Asia os traemos hoy el cuento popular ruso «La muerte de Koshchéi el inmortal», que se revela mucho menos inmortal que nuestro aburrimiento en escribir estas pocas palabras. 

Introducción

La muerte de Koshchéi el inmortal es uno de los cuentos populares rusos más conocidos, del cual se han estudiado numerosas variantes. Koshchéi es un potente hechicero que ha alcanzado la inmortalidad escondiendo “su muerte” dentro de objetos a su vez escondidos en otros objetos. Normalmente, la muerte de Koshchéi está escondida en una aguja que está oculta dentro de un huevo, el huevo está dentro de un pato, el pato está dentro de una liebre, la liebre está dentro de un cofre, el cofre está enterrado o encadenado en una isla lejana. Su rol en los cuentos es de antagonista, normalmente rapta la esposa del héroe, que emprende una serie de largas aventuras para liberarla. En este cuento, que relata su muerte, el protagonista es Ivan Tsarevich (tsarevich significa literalmente hijo del Zar) que se había recién casado con la princesa guerrera María Morevna, cuyo nombre, Morevna, es sinónimo de muerte: «Mara» es una antigua criatura mítica portadora de muerte, y «mor» es otra palabra para «plaga fatal». María, no sabemos como, había conseguido encadenar a Koshchéi el inmortal. Por ignorancia y mala suerte, el príncipe Iván libera a Koshchéi el inmortal, que rapta a María, obligando a nuestro héroe a ir en su búsqueda. Otros personajes destacados de este cuento popular rusos, son los esposos de las tres hermanas de Iván. En el cuento se narra como, después de la muerte de los padres de Iván, acuden al castillo tres pretendientes, en esta versión en forma de aves (águila, halcón y cuervo) a veces con aspecto de méndigos, más raramente como mamíferos (oso, lobo, ciervo). Los pretendientes son potentes hechiceros e Iván, con el consentimiento de sus hermanas, las casa con ellos. No quiero anticipar lo que harán, pero sin ellos Iván no acabaría muy bien… En fin, porque si no era bastante, tenemos la terrible bruja Baba Yaga, otro personaje que encontramos en muchos cuentos del folclor ruso, y tres animales agradecidos, que ayudarán a Iván en sus difícil tarea. La intricada historia de Koshchéi el inmortal es una sapiente fusión de diferentes tipos de cuentos. Reúne en sí las características de tipo animales agradecidos, las tres princesas robadas, el tipo de Juanillo el Oso, o el rescate de la princesa. Pero bueno, no queremos anticipar más, y menos queremos quitarle encanto al cuento, así que os dejamos en compañía de Koshchéi el inmortal, buena lectura.

Texto completo de La muerte de Koshchéi el inmortal

En un reino lejano vivía un Príncipe llamado Iván Tsarevich. Iván tenía tres hermanas. La más grande era la Princesa María, la segunda era la Princesa Olga y la menor era la Princesa Ana. Cuando su padre y su madre estuvieron a punto de morir, le encomendaron a su hijo Iván: “Da a tus hermanas en matrimonio a los primeros pretendientes que vengan a cortejarlas. ¡No te quedes con ellas!” Los padres murieron y el Príncipe Iván los enterró. Luego, para consolar su dolor, fue con sus hermanas a pasear por el hermoso jardín de su castillo. De repente el cielo se cubrió de una nube negra y se desató una terrible tormenta. “¡Volvamos a casa, hermanas!” gritó Iván.

Nada más llegar al palacio un gran trueno retumbó, el techo se abrió de par en par y volando entró un halcón brillante. El Halcón golpeó el suelo, se convirtió en un valiente joven y dijo:
“¡Salve, Príncipe Iván! Antes vine como huésped, ¡pero ahora vengo como pretendiente! Te pido la mano de tu hermana, la Princesa María.”
“Si encuentras favor ante los ojos de mi hermana, entonces que se case contigo. No interferiré con sus deseos.”
La Princesa María dio su consentimiento; el Halcón se casó con ella y la llevó a su propio reino.

Los días pasaron, las horas corrieron; un año entero se fue. Un día, el Príncipe Iván y sus dos hermanas salieron a pasear por el jardín. De repente el cielo se cubrió de una nube negra y se desató una terrible tormenta con torbellinos y relámpagos.“¡Volvamos a casa, hermanas!’ gritó el Príncipe. Nada más llegar al palacio un gran trueno retumbó, el techo se abrió de par en par y volando entró un águila. El Águila golpeó el suelo y se convirtió en un valiente joven.
“Salve, Príncipe Iván! Antes vine como huésped, ¡pero ahora vengo como pretendiente!” Y pidió la mano de la Princesa Olga. El Príncipe Iván respondió:
“Si encuentras favor ante los ojos de la Princesa Olga, entonces que se case contigo. No interferiré con sus deseos.”

La Princesa Olga dio su consentimiento; el Águila se casó con ella y la llevó a su propio reino.

Otro año pasó. El Príncipe Iván dijo a su hermana menor: “¡Vamos a pasear por nuestro hermoso jardín!”. De repente el cielo se cubrió de una nube negra y se desató una terrible tormenta con torbellinos y relámpagos. “¡Volvamos a casa, hermana!” gritó Iván. Ni habían tenido tiempo de sentarse cuando un trueno retumbó, el techo se abrió de par en par y volando entró un cuervo. El Cuervo golpeó el suelo y se convirtió en un valiente joven. Los primeros dos jóvenes habían sido guapos, pero éste era aún más guapo.

“Bien, Príncipe Iván! Antes vine como huésped, ¡pero ahora voy como pretendiente! Dame a la Princesa Ana como esposa.”
“No interferiré con la libertad de mi hermana. Si ganas su afecto, que se case contigo.”
Así que la Princesa Ana se casó con el Cuervo, él se la llevó a su propio reino y el Príncipe Iván se quedó solo.

Iván pasó un año entero sin ninguna de sus hermanas hasta que se cansó y dijo: “Iré en busca de mis hermanas.” Se preparó y salió para el viaje. Cabalgó y cabalgó, hasta que un día vio un ejército entero muerto en la llanura. Gritó en voz alta: “Si hay algún hombre vivo allí, ¡que responda! ¿Quién ha matado a este poderoso ejército?”. Y un hombre vivo respondió: “Este poderoso ejército ha sido matado por la hermosa Princesa María Morevna.” El Príncipe Iván siguió adelante y llegó a una tienda blanca. De la tienda salió a su encuentro la hermosa Princesa María Morevna.

“¡Salve, Príncipe! ¿A dónde te envía Dios?, ¿es por tu libre voluntad o en contra de tu voluntad?”
“¡No contra su voluntad montan los valientes jóvenes!” Respondió el Príncipe Iván:
“Bueno, si tu negocio no es urgente, quédate un rato en mi tienda.”

El Príncipe Iván se alegró y entró. Pasó dos noches en la tienda, y encontró favor ante los ojos de María Morevna, y ella se casó con él. La hermosa Princesa María Morevna lo llevó a su propio reino.

Pasaron algún tiempo juntos, y luego a la Princesa se le ocurrió ir a guerrear. Así que entregó todos los asuntos de la casa al Príncipe Iván, y le dio estas instrucciones: “Ve por todas partes, vigila todo; solo no te atrevas a mirar en ese armario allí.” Pero la curiosidad se lo comía, y en cuanto María Morevna se fue, Iván corrió al armario, abrió la puerta y miró dentro: allí estaba Koshchéi el Inmortal, encadenado por doce cadenas. Entonces Koshchéi suplicó al Príncipe Iván, diciendo:

“¡Ten piedad de mí y dame de beber! Diez años he estado aquí en tormento, sin comer ni beber; mi garganta está completamente seca.”
El Príncipe le dio un cubo de agua; él lo bebió y pidió más, diciendo:
“Un solo cubo de agua no saciará mi sed; ¡dame más!”
El Príncipe le dio un segundo cubo. Koshchéi lo bebió y pidió un tercero, y cuando había tragado el tercer cubo, recuperó su antigua fuerza, dio un sacudida a sus cadenas, y rompió las doce de una vez.
“¡Gracias, Príncipe Iván!” gritó Koshchéi el Inmortal “¡más pronto verás tus propias orejas que a María Morevna!” y voló por la ventana en forma de un terrible torbellino. Y alcanzó a la hermosa Princesa María Morevna mientras iba por su camino, la agarró y se la llevó a su propia mansión. El Príncipe Iván lloró amargamente, pero se preparó y en seguida se puso en marcha, diciéndose a sí mismo: “¡Pase lo que pase, iré a buscar a María Morevna!”

Pasó un día, pasaron dos; al amanecer del tercer día vio un palacio maravilloso. Junto al palacio estaba un roble, y en el roble estaba posado un halcón brillante. El Halcón bajó volando del roble, golpeó el suelo, se convirtió en un valiente joven, y gritó en voz alta:

“¡Ah, querido cuñado! ¿Cómo te trata la vida?”
Salió corriendo la Princesa María, saludó alegremente a su hermano Iván, y comenzó a preguntar por su salud, y a contarle todo sobre ella misma. El Príncipe pasó tres días con ellos; luego dijo:
“No puedo quedarme contigo; debo ir en busca de mi esposa, la hermosa Princesa María Morevna.”
“Será difícil para ti encontrarla,” respondió el Halcón. “En todo caso, déjanos tu cuchara de plata. La miraremos y te recordaremos.” Así que el Príncipe Iván dejó su cuchara de plata y continuó su camino.

Koschei el inmortal y la princesa María. Ilustrado por Ivan Bilibin
La princesa María y Koshchéi el Inmortal, por Ivan Bilibin (1876 – 1942)

Pasó un día, pasaron dos, y al amanecer del tercer día vio un palacio aún más grandioso que el anterior. Junto al palacio se encontraba un roble, y en el roble estaba posado un águila. El Águila descendió del roble, golpeó el suelo, se convirtió en un valiente joven, y exclamó en voz alta:

«¡Levántate, Princesa Olga! ¡Nuestro querido hermano está aquí!»

La Princesa Olga corrió inmediatamente al encuentro de Iván, y comenzó a besarlo y abrazarlo, preguntándole por su salud y contándole todo sobre ella. El Príncipe Iván se quedó con ellos tres días; luego dijo:

«No puedo quedarme aquí más tiempo. Voy a buscar a mi esposa, la bella Princesa María Morevna.»
«Será difícil para ti encontrarla,» respondió el Águila. «Déjanos un tenedor de plata. Lo miraremos y te recordaremos.»
Iván dejó su tenedor de plata y siguió su camino.

Pasó un día, pasaron dos; al amanecer del tercer día vio un palacio más grandioso que los dos anteriores. Cerca del palacio se encontraba un roble, y en el roble estaba posado un cuervo. El Cuervo descendió del roble, golpeó el suelo, se convirtió en un valiente joven, y exclamó en voz alta:

«¡Princesa Anna, sal rápido! Nuestro hermano está llegando.»

La Princesa Anna salió corriendo, saludó a Iván con alegría, y comenzó a besarlo y abrazarlo, preguntándole por su salud y contándole todo sobre ella. El Príncipe Iván se quedó con ellos tres días; luego dijo:

«No puedo quedarme más tiempo. Voy a buscar a mi esposa, la bella Princesa María Morevna.»
«Será difícil para ti encontrarla,» respondió el Cuervo. «De todos modos, déjanos tu tabaquera de plata. La miraremos y te recordaremos.»

El Príncipe dejó su tabaquera de plata y siguió su camino.

Pasó un día, pasaron dos, y al tercer día llegó donde estaba María Morevna. Ella vio a su amado, le arrojó los brazos al cuello, estalló en lágrimas y exclamó:

«Oh, Príncipe Iván! ¿Por qué me desobedeciste y miraste dentro del armario?»
«Perdóname, María Morevna! Pero no llores por el pasado; es mejor irse corriendo mientras Koshchéi el Inmortal esté fuera de vista. Tal vez no nos alcance.» Y así huyeron. Koshchéi estaba de caza. Hacia la tarde, regresando a casa, su buen corcel tropezó bajo él.

«¿Por qué tropiezas, maldito jade? ¿Hueles algún mal?»
El corcel respondió:
«Ha venido el Príncipe Iván y se ha llevado a María Morevna.»
«¿Podemos alcanzarlos?»
«Podríamos sembrar trigo, esperar a que crezca, cosecharlo y trillarlo, molerlo en harina, hacer cinco pasteles con él, comer los pasteles y aún así llegar a tiempo.»
Koshchéi galopó y alcanzó al Príncipe Iván.

«Ahora,» dijo, «esta vez te perdonaré, en agradecimiento por tu amabilidad al darme agua para beber. ¡pero cuidado! La próxima vez te cortaré en pedazos.»

Luego le quitó a María Morevna y se la llevó. El Príncipe Iván entonces, se sentó en una piedra y estalló en lágrimas. Lloró y lloró, y luego regresó a buscar a María Morevna. Ahora resultó que Koshchéi el Inmortal no estaba en casa.

«¡Vamos, María Morevna!»
«Oh, Príncipe Iván! nos alcanzará y te cortará en pedazos.»
«¡Que me corte, que me mate! No puedo vivir sin ti.»

Y huyeron. Koshchéi el Inmortal estaba regresando a casa cuando su buen corcel tropezó.

«¿Por qué tropiezas? ¿Huelas algún mal?»
«El Príncipe Iván ha venido y se ha llevado a María Morevna.»

Koshchéi el inmortal galopó, atrapó al Príncipe Iván, lo cortó en pedazos, los puso en un barril, lo untó con brea, lo ató con aros de hierro, y lo arrojó al mar azul. Y se llevó a casa María Morevna.

Ilustración de Ivan Bilibin de Kochei el inmortál cabalgando con la espada levantada
Koshchéi el Inmortal por Ivan Bilibin (1876 – 1942)


Al instante la cuchara, el tenedor y la tabacalera de plata que el Príncipe Iván había dejado a sus cuñados se volvieron negros.

«¡Ay!» dijeron, «¡algo malo le ha pasado al principe Iván!»

Entonces el Águila se apresuró hacia el mar azul, agarró el barril y lo arrastró a la orilla; el Halcón voló en busca del Agua de la Vida, y el Cuervo en busca del Agua de la Muerte.

Después los tres se encontraron, abrieron el barril, sacaron los restos del Príncipe Iván, los lavaron y los colocaron en orden adecuado. El Cuervo los roció con el Agua de la Muerte: los pedazos se unieron y el cuerpo se volvió entero. El Halcón lo roció con el Agua de la Vida: el Príncipe Iván se estremeció, se puso de pie y dijo:

«¡Ah! ¡cuánto tiempo he estado durmiendo!»
«Habrías seguido durmiendo mucho más si no hubiera sido por nosotros,» respondieron sus cuñados. «Ahora ven y visítanos.»
«No, hermanos; iré a buscar a María Morevna.»
Y cuando la encontró, le dijo:
«Averigua de Koshchéi el Inmortal de dónde sacó un corcel tan bueno.»

Entonces María Morevna eligió un momento oportuno y le preguntó a Koshchéi el inmortal sobre su corcel. Koshchéi respondió:

Más allá de las trece veces nueve tierras, en el trigésimo reino, al otro lado del río de fuego, vive Baba Yaga. Ella tiene una yegua tan buena que vuela alrededor del mundo en ella todos los días. Y tiene muchas otras yeguas espléndidas. Cuidé su rebaño durante tres días sin perder ni una sola yegua, y a cambio de eso, la Baba Yaga me dio un potro.»

«Pero, ¿cómo cruzaste el río de fuego?»
«¡Oh, tengo este un pañuelo! Cuando lo agito tres veces en la mano derecha, surge un puente tan alto que el fuego no puede alcanzarlo.»

Marya Morevna escuchó todo, y se lo repitió al Príncipe Iván, y se llevó el pañuelo y se lo dio. Así que Iván logró cruzar el río de fuego, y fue a ver a la Baba Yaga. Mucho tiempo pasó sin conseguir nada ni para comer ni beber. Finalmente, se encontró con un extraño pájaro y sus crías. Dice el Príncipe Iván:

«Voy a comerme uno de estos pollitos.»
«¡No lo comas, Príncipe Iván!» ruega el pájaro; «algún día te haré un favor.»

Siguió adelante y vio una colmena de abejas en el bosque.

«Voy a conseguir un poco de panal», dice.
«¡No molestes mi miel, Príncipe Iván!» exclama la abeja reina; «algún día te haré un favor.»

Así que no la molestó, sino que siguió adelante. Encontró una leona con su cachorro.

«De todos modos, me comeré este cachorro de león», dice; «¡tengo tanta hambre que ya no puedo!»
«Por favor, déjanos en paz, Príncipe Iván!» ruega la leona; «algún día te haré un favor.»
«Muy bien; que se haga contigo como tú quieras» dice él.

Hambriento y débil, vagó, caminó más y más lejos, y finalmente llegó a donde estaba la casa de Baba Yaga. Alrededor de la casa se habían clavado al suelo doce picas en círculo, y en cada pica estaba clavada una cabeza humana; solo el duodécimo permanecía vacío.

«Saludos, abuelita!»
«¡Saludos, Príncipe Iván! ¿Por qué has venido? ¿Es por tu voluntad, o en contra de tu voluntad?»
«He venido a ganar de ti un caballo maravilloso.»
«Así sea, Príncipe! No tendrás que servir un año conmigo, sino solo tres días. Si cuidas bien de mis yeguas, te daré un caballo maravilloso. Pero si no lo haces, no te lo tome a mal si encuentras tu cabeza clavada en la última pica allí arriba.»

El Príncipe Iván aceptó. La Baba Yaga le dio comida y bebida, y le ordenó que se pusiera manos a la obra. Pero en el momento en que llevó a las yeguas al campo, levantaron la cola y se alejaron a toda velocidad por los prados en todas direcciones. Antes de que el Príncipe tuviera tiempo de mirar a su alrededor, todas habían desaparecido de su vista. Entonces Iván se sentó en una piedra y comenzó a llorar seguro que perdería la vida. Lloró y Lloró hasta que se durmió. Pero cuando el sol estaba cerca de ponerse, el pájaro extraño volvió volando hacia él y lo despertó, diciendo:

«¡Levántate, Príncipe Iván! Las yeguas ya están en casa.»

El Príncipe se levantó y regresó a casa. Allí la Baba Yaga estaba furiosa gritando a sus yeguas, y chillando:

«¿Por qué volvisteis a casa?»
«¿Cómo podríamos no volver?» dijeron ellas. «Vinieron pájaros volando desde todas partes del mundo, y casi nos sacan los ojos.»
«Bien, bien. Mañana no galopéis por los prados, sino dispersaos entre los densos bosques.»

El Príncipe Iván se acostó y durmió toda la noche. Por la mañana, la Baba Yaga le dice:

«¡Cuidado, Príncipe! Si no cuidas bien de las yeguas, si pierdes aunque una sola, ¡tu valiente cabeza quedará clavada en esta pica!»

Iván llevó a las yeguas al campo. Inmediatamente levantaron la cola y se dispersaron entre los densos bosques. Nuevamente el Príncipe se sentó en la piedra, lloró y lloró hasta que se durmió. El sol se puso detrás del bosque y se acercó corriendo la leona.

«¡Levántate, Príncipe Iván! Todas las yeguas están reunidas.»

El Príncipe Iván se levantó y regresó a casa. La Baba Yaga estaba más furiosa que nunca y gritó:

«¿Por qué volvisteis?»
«¿Cómo podríamos evitar volver? Bestias de presa vinieron corriendo hacia nosotros desde todas partes del mundo, y casi nos destrozan por completo.»
«Bien, mañana huid al mar azul.»

El Príncipe Iván se acostó y durmió toda la noche. A la mañana siguiente, Baba Yaga lo envió otra vez a cuidar las yeguas.

«Si no las cuidas bien,» dice ella, «¡tu valiente cabeza quedará clavada en esta pica!»

Llevó a las yeguas al campo. Inmediatamente levantaron la cola, desaparecieron de su vista y huyeron hacia el mar azul. Allí se quedaron, hasta el cuello en el agua. El Príncipe Iván se sentó en la piedra, lloró y lloro hasta que se durmió. Pero cuando el sol se había puesto detrás del bosque, una abeja voló hacia él y dijo:

«¡Levántate, Príncipe! Todas las yeguas están reunidas. Pero cuando llegues a casa, no dejes que la Baba Yaga te vea, sino ve al establo y escóndete detrás de las forrajeras. Allí encontrarás un triste potro revolcándose en el barro. Róbalo, y en medio de la noche, cabalga lejos de la casa.»

El Príncipe Iván se levantó, se deslizó hacia el establo y se acostó detrás de los comederos, mientras la Baba Yaga gritaba a sus yeguas y chillaba:

«¿Por qué volvisteis?»
«¿Cómo podríamos no volver? Vinieron abejas volando en incontables números desde todas partes del mundo, y comenzaron a picarnos por todos lados hasta que la sangre salió.»

Entonces Baba Yaga se fue a dormir. En medio de la noche, el Príncipe Iván robó el triste potro, lo ensilló, saltó sobre su espalda y galopó hasta el río de fuego. Cuando llegó al río, agitó el pañuelo tres veces en la mano derecha, y de repente, surgiendo de Dios sabe dónde, allí colgaba sobre el río, alto en el aire, un puente espléndido. El Príncipe cruzó el puente y agitó el pañuelo dos veces solo en la mano izquierda; ¡allí permaneció un puente delgado, incluso tan delgado! Cuando Baba Yaga se levantó por la mañana, ¡el triste potro no estaba! Y se puso a perseguirlo. A toda velocidad voló en su almirez de hierro, impulsándolo con el pilón, borrando sus huellas con la escoba. Se aceró al río de fuego, echó un vistazo al puente y dijo: «¡Un puente excelente!» Condujo hasta el puente, pero solo había llegado a la mitad cuando el puente se rompió en dos, y la Baba Yaga cayó de cabeza al río. ¡Y allí se murió de una muerta cruel!

El Príncipe Iván engordó al potro en los prados verdes, y se convirtió en un caballo maravilloso. Luego fue a donde estaba Marya Morevna. Ella salió corriendo y se arrojó sobre su cuello, llorando:

«¿Por qué medios Dios te ha devuelto a la vida?»
«Así y así», dice él. «Ahora ven conmigo.»
«Tengo miedo, Príncipe Iván! Si Koshchei nos atrapa, ¡te cortará en pedazos de nuevo!»
«No, no nos atrapará. Ahora tengo un caballo maravilloso; vuela como un pájaro.»

El principe Iván y María intentan escapar a caballo de Koschei el inmortal. Ilustración de Ivan Bilibin.
El principe Ivan y María intentando la fuge, ilustración de Ivan Bilibin 1876 – 1942)

Así que se subieron a su espalda y cabalgaron. Koshchei el Inmortal regresaba a casa cuando su caballo tropezó bajo él.

«¿Por qué tropezas, maldita yegua? ¿Hueles algún mal?»
«El Príncipe Iván ha venido y se ha llevado a Marya Morevna.»
«¿Podemos alcanzarlos?»
«¡Dios sabe! El Príncipe Iván ahora tiene un caballo que es mejor que yo.»

«No, no puedo soportarlo», dice Koshchei el Inmortal. «Los perseguiremos.»

Al fin de una larga carrera Koshchei alcanzó al Príncipe Iván, rápido desmontó de la yegua y se fue a por Iván para cortarlo en pedazos con su afilada espada. Pero en ese momento, el caballo del Príncipe Iván golpeó con la pata a Koshchei el Inmortal y le rompió el cráneo, y el Príncipe lo terminó con un palo. Después, el Príncipe amontonó leña, le prendió fuego, quemó a Koshchei el Inmortal en la pira y esparció sus cenizas al viento. Luego, Marya Morevna montó el caballo de Koshchei y el Príncipe Iván montó el suyo, y cabalgaron para visitar primero al Cuervo, luego al Águila y luego al Halcón. Dondequiera que fueran, recibieron un saludo alegre. «¡Ah, Príncipe Iván! nunca esperamos volver a verte. «Bueno, no fue en vano que te esforzaste tanto. Una belleza como Marya Morevna podría buscarse por todo el mundo y nunca encontrar una igual!» Y así visitaron, y festejaron; y después se fueron a su propio reino.

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pateando entre escombros, paredes levantadas a medias, escaleras que acaban en la nada, los suelos llenos de trozos de sueños, historias sin acabar, versos que buscan poemas, y personajes que piden a - Presentación -

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